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湖口老街
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新興市街的形成

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賣布的、賣糖的、做糕餅的、躉售雜糧 、南北貨的‥‥‥應有盡有,熱鬧的很。這裡,是湖口老街。一個新興的市集,正要開始形成。
老街的鼎盛時期老街的鼎盛時期
 老街上聚集了愈來愈多商家之後,附近居民都會專程來此購買日常用品,久而久之,老湖口漸漸發展成一個重要的商業區,凝集了無數的買客與賣客。
「那時我父親的布行雇了兩個工人,因為家裡也賣棉被,所以需要雇工人來打棉。」住在新湖口的沈萬鍾先生,對父親的執業情形,還保有深刻的記憶。「棉花多是 從美國進口的,工人們必須拿牛筋在棉花上彈,把棉花打鬆,等到棉花成形了,再在棉上逢布拉線,用熨斗熨過,一條棉被就這樣做成了。」一條棉被的製作完成, 所需的人力其實不多,當時街上的店家,多半是小本經營,專做零售生意。「那個時候,新竹城隍廟附近很熱鬧,許多大商行都開在那裡,我們家的貨源大多是那裡 來的。」沈先生緊接著解釋家中貨源來由,「那時新竹城隍廟的批發商,會來老湖口走動走動,看看這裡的商人需要些什麼,之後他們會用卡車,從以前的縱貫線舊 道運過來。」除了新竹市之外,有沒有更遠的給貨點呢?「也有聽說,有人去台北批貨的。」沈先生補充說。
當時街上的店家,由於尚未發展出大規模的經營形態,因此腹地不廣,除了本鄉居民前來光顧之外,新豐和富岡的住民,也會特來此地添購物品。相較之下,那時候 的新埔,已發展出成熟的商業區,不少湖口人還必須去那裡買東西。「當時大夥兒都做小本的零售生意,說實在的,多數人的生意並不很好,勉強還過得去。」這樣 的零售形態維持了不久,也因著某項因素,而宣告結束。
 

來來來,來湖口老街
這一條寬闊新穎的市街,在多家商戶遷居於此之後,確實為老湖口帶來了發展的潛力。
那麼,是哪些商人來到此地,開創一片天呢?
仔細研究老湖口的地緣關係,似乎可以找到一些蛛絲馬跡。
在百年以前,戴姓家族離「大湖口火車票房」其實不遠,「我們戴家人以前在湖口老街,也有好幾間店舖的,」現任較於湖口國小的戴主任,對於自己的宗族歷史, 也有幾番了解,「以前老火車站斜對面的那家雜貨店,號稱是全老湖口最大的雜貨店,」戴主任口中的戴姓雜貨店,店號是「萬勝行」,至今同樣的地點,則換成一 家現代化的超級商店。「除萬勝行以外,戴家還開了義信行、義勝行,和一家老酒店。」
另外,老街也留有吳家人的蹤跡。與三元宮和天主堂同一邊的那半條老街,至今仍被稱作「吳半街」,「當時我們吳家人有很多來這裡開店,由於都集中在這一半邊,所以就被叫作吳半街。」幾位吳家的耆老這麼說。當初約有四戶吳家來到此地。
至於葉家人,多聚集在通往湖口國小的那條街上。這條街在八十多年前「新街」落成之後,被稱為「老街」。觀其房屋樣式,外牆以土角磚砌成,屋內雕樑畫棟,在 當時顯然是大戶人家才蓋得起。據說以前葉家出了幾位文人,才華洋溢者不在少數,至於他們是否在老街做生意,則不得而知。
不過,至今老街上最多的居民是羅姓。在清朝移墾時代,羅家即是老湖口的大地主,民初時候,四方商人多向羅家租地,隨即蓋屋開店,一家家的紅磚屋就這麼蓋起來,成就了這條老街。
其他姓氏的人家,也有許多聚集於此,開業做生意。他們大多數從本鄉其他地方搬過來,甚至有竹北、新埔的商人搬過來,此外也有閩南人來此開業。光復後,一些 老兵被派至老湖口附近的軍營,他們退休後,就在老街上找個落腳地住了下來,直至民國八十四年的今天,老街街區約有十幾戶的外省人定居。至今老兵們分散在本 鄉各處。時間拉回到大正初年。當時熱鬧的老湖口,直為四方的百業商人,開創了一片新天地。

 

老街周圍農人商人齊打拼
本鄉的土壤較為貧瘠,山窩處的平原地帶,多是酸性的紅色土壤,並不適於耕作。不過由於本地人的辛勤努力,稻穀和茶葉的收穫仍然有成,不但可以自給,還有剩餘可供外地。
「那時候做農事很辛苦的。」吳永全先生很是欽佩地說,「等到茶葉收成,農人們篩選出好的茶菁之後,還必須想想挑到哪邊賣,會比較賣得出去。」早期臺灣南北 的生活習慣,有著些許差距。北部人品茗風氣較盛,南部卻還未發展出喝茶的習慣,所以本鄉茶農多以北部為買賣據點,到南部做生意的人很少。
當時新埔地方已是相當熱鬧,許多本鄉居民,尤其是波羅汶一帶的農人,會挑著一根扁擔,越過山頂埔山頭,來去新埔之間做買賣。
近處如新埔,那麼遠處又如何?「當時有些茶農,會挑著擔子,花個半天的時間,一路走到台北去賣。」吳永全說,「那時台北的大稻埕,是個相當繁華的商業區, 有許多外國人開的茶行,茶農們一路從湖口走去,就把茶葉挑到那裡去,賣給大稻埕的商行。」光緒元年(一八七五年)的大稻埕,可說是商業興盛的大商埠。那時 許多人都到大稻埕,蹲到迪化街一帶的亭子腳檢茶葉。
雖說此地有鐵路經過的好處,一般人顯然是不隨便坐的。日據時期好一點的工資,約每個月三十塊錢左右,而一趟從湖口做到台北的火車,就要花上一塊錢了,相當於一個人一天的工資。因此茶農們辛苦地走動雙腳,一路上台北,是有其背後原因的。
在商業鼎盛老街周圍,多數人還是過著務農生活。在商業與農人們各司其職、各盡其志之下,老湖口漸漸展露光芒,湖口老街也因而成了一顆新星。

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